Карточная система была введена в СССР в условиях дефицита товаров народного потребления. Для покупки товара необходимо было не только заплатить за него деньги, но и предъявить специальный талон, дающий право на его приобретение. Карточки устанавливали определенные нормы потребления товаров на человека в месяц.

Введение карточной системы в России началось в 1916 году в связи с продовольственным кризисом, вызванным Первой мировой войной. Затем Временное правительство 29 апреля 1917 года установило карточную систему во всех городах. Исключительно по карточкам распределялось зерно: рожь, пшеница, полба, просо, гречиха и др.

После Октябрьской революции карточки были введены снова в 1918 году и просуществовали до 1921 года. Затем они были отменены в связи с переходом к политике НЭПа и расцветом предпринимательства.

Однако в 1929 году карточная система была вновь введена и просуществовала до 1935 года, охватив более 40 миллионов человек. В апреле 1929 года были введены карточки на хлеб, к концу года карточная система охватила все виды продовольственных товаров, а потом затронула и промышленные. Карточки первой категории предназначались для рабочих, которые могли съесть в день по 800 г хлеба (членам семьи полагалось по 400 г). Служащие относились ко второй категории снабжения и получали по 300 г хлеба в день (и по 300 г на иждивенцев). Третьей категории – безработным, инвалидам, пенсионерам – полагалось по 200 г. А вот «нетрудовые элементы»: торговцы, служители религиозных культов – карточек вообще не получали. Карточек лишали и всех домохозяек моложе 56 лет: чтобы получать продукты, они должны были устроиться на работу.

Во время Великой Отечественной войны в 1941 году карточки были введены снова и просуществовали до 1947 года. Карточки на продовольственные и некоторые виды промышленных товаров появились в Москве и Ленинграде уже в июле 1941 года. Карточки вводились на хлеб, крупу, сахар, кондитерские изделия, масло, обувь, ткани, швейные изделия. К ноябрю 1942 года они циркулировали уже в 58 крупных городах страны.

Последняя волна нормированного распределения началась в 1983 году с введением талонов. Для покупки дефицитного товара необходимо было не только заплатить деньги, но и предъявить специальный талон. Талоны были внедрены на многие продукты питания и другие товары (табак, водка, колбаса, мыло, чай, крупы, соль, сахар, в некоторых случаях хлеб, майонез, стиральный порошок, женское белье и т. д.).Однако на практике часто не удавалось использовать талоны из-за отсутствия соответствующих товаров в магазинах. Талонная система в СССР стала неэффективной из-за роста цен, инфляции и распространения свободной торговли. Это привело к сокращению платежеспособного спроса и устранению дефицита. Тем не менее, некоторые товары продолжали быть регулированы талонами до 1993 года.

Таким образом, карточная система была одним из способов регулирования распределения товаров в условиях дефицита в СССР. Она была введена несколько раз и приводила к ограничениям и сложностям для населения.